17 Febrero - 2013

César Ocampo, el quindiano que diseña las rutas de las naves espaciales de la Nasa

Hace 45 años nació en Armenia, pero a los dos emigró con sus padres a los Estados Unidos. Solo volvió una pequeña temporada, cuando cursó quinto de primaria en la escuela Luis Arango Cardona, de La Tebaida.

César Ocampo, el quindiano que diseña las rutas de las naves espaciales de la Nasa
 
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Luego regresó al país del norte, donde estudió ingeniería aeroespacial en la universidad de Kansas y luego se doctoró en la universidad de Colorado en astrodinámica.

César Ocampo es uno de los más importantes científicos en Estados Unidos, reconocido porque creó el software que diseña las rutas que las naves espaciales que salen desde distintos lugares de la Tierra a explorar el universo. La Crónica del Quindío conversó con él.


¿Qué cargo tiene usted en la Nasa?
Soy profesor de ingeniería espacial en Austin, Estados Unidos, y soy investigador principal de Nasa. Trabajo desarrollando algoritmos y sistemas computacionales para diseñar y navegar el camino de las naves espaciales a cualquier parte del sistema solar. Nasa me paga a mí un contrato de investigador principal para desarrollar estos sistemas.


¿Usted creó el programa para diseñar las rutas en el espacio?
Fui inventor de un programa que se llama “Copérnico”, llevamos más de 10 años trabajando en él, y es un programa que se utiliza para diseñar misiones a todo el sistema solar, con una o más cantidades de naves que se necesitan para la misión. De hecho el programa se ha utilizado para la misión de descubrir agua en la Luna, la misión a los anillos de Saturno, entre otros.


¿Usted acaba de decir que diseña los caminos para los vuelos espaciales?
Sí, yo los diseño. Pero es algo más grande que eso, he inventado el software y el programa computacional. Conseguí patrocinio de la Nasa para seguirlo desarrollando y que se pueda aplicar para cualquier cantidad de misiones. Es un sistema que utiliza la Nasa y todas las universidades para diseñar y navegar misiones.


¿Usted también diseña misiones espaciales?
A mí ya no me interesa diseñar misiones, ya lo he hecho mucho, ahora lo que más me interesa es diseñar la herramienta para que cualquier estudiante de ingeniería espacial, mecánica orbital, profesores e ingenieros de Nasa puedan hacerlo. Me interesa más generar las herramientas, facilitar que más personas puedan hacer misiones completas.


¿Qué misiones podemos mencionar?
Hemos diseñado cientos de misiones, pero por mencionar algunas, están el regreso a la Luna, ida y vuelta a Marte, ida y vuelta a Júpiter. Son misiones que se planean en veinte y treinta años, pero hay una muy concreta que es el primer impacto del satélite en uno de los polos de la Luna para encontrar agua. Esa fue la primera misión real que se hizo con el sistema que yo diseñé, en el año 2009, y funcionó porque encontramos agua en la Luna. Con la misión a Marte se ha logrado detectar ríos secos, es muy exitosa, los geólogos planetarios están felices, el programa Copérnico diseñó esa misión.


¿Cuál es una misión trascendental en la vida científica de la Nasa?
Nosotros fuimos a la Luna en los años sesenta, el viaje a Marte siempre ha estado, pero tarda unos 30 o 35 años más, nos interesa ahora llevar tripulaciones a asteroides que pasan por la Tierra, para que les hagan los estudios geológicos, ya que son objetos que pueden impactar con nuestro planeta. Estamos trabajando misiones de ida y regreso a los asteroides que pasan cerca a la Tierra. La Luna esta a 400.000 kilómetros, y estos asteroides están pasando a 5.000.000 y 10.000.000 de kilómetros, nos interesa salir más allá de la Luna, llegar a un asteroide que la tripulación pase unos 12 o 14 días y regrese a la Tierra. Son distancias muy grandes, y solo hemos ido hasta la Luna, y solo han ido 12 personas a esta, queremos extender más el rango a donde podemos ir.


¿Acaba de suceder un hecho con un meteorito, como explicar ese fenómeno?
Es muy común que se den estos fenómenos, los meteoritos son objetos en el espacio y todos los días entran cerca de 100 toneladas de basura espacial a la Tierra, solo que la mayoría se desintegran o caen en el mar, pero en toda la historia de la tierra han caído meteoritos. Ellos son una realidad, su amenaza depende del tamaño.


¿El asteroide 2012 DA14 que pasó hoy (viernes) es una amenaza para la Tierra?
Pasó a una distancia de 27.000 kilómetros de la Tierra, y la órbita geoestacionaria está a 36.000 km de altura, es decir, cruzó por dentro de la órbita donde hay miles de satélites artificiales. No hay ninguna amenaza. Allá, a asteroides como este es donde queremos llegar para entenderlos. Para saber de qué están hechos, si algún día uno de tamaño gigante puede impactar la Tierra, saber qué se puede hacer para moverlo o destruirlo.


Usted es un hombre nacido en el departamento del Quindío. ¿Cómo es su historia?
Yo nací acá en Armenia, en el año 1967. De dos años me fui para Estados Unidos con mis padres. Nos fuimos por razones económicas, mis padres fueron a trabajar a ese país. Ellos nos llevaban al trabajo de noche porque no tenían donde dejarnos. A mí me gustaban la matemáticas, los aviones, de cinco años vi la última misión tripulada a la Luna, en el año 72, y desde ahí supe que quería hacer algo con el espacio y con las naves espaciales. Tuve la oportunidad de hacerlo, no fue fácil, pero logre cumplir mi sueño. Hice mis estudios en Estados Unidos, a los 18 años me fui de la casa y estuve por varias ciudades de ese país buscando entrar a la Nasa hasta que lo logré con mucho esfuerzo.


¿Su éxito profesional en qué se sintetiza?
En las ganas, la motivación y amor a la humanidad, compromiso de hacer cosas grandes por el bien de la humanidad. La perseverancia, le meto leña como dicen acá, no compito con nadie. Nunca pude trabajar en grupo, porque yo llevaba mi propio ritmo, había gente muy ágil y más capaz que yo, por eso no me levantaba de la silla hasta entender o desarrollar un ejercicio matemático.


¿Qué recomendaciones le da a los muchachos que quieran seguir su misma profesión?
Muchas. Por ejemplo, que no persigan la plata, dejen que ella después lo perseguirá a uno. Háganlo por pasión, no lo hagan por plata, sino por el deseo de superarse como humanos, de contribuir a la Tierra y a la humanidad. Que lean mas Historia, no tomen las cosas fáciles. Yo acá en Colombia veo que les falta trabajar más duro, les falta leer más, a las cosas hay que meterles muchas ganas, hay que tener la perseverancia y se les cumplieran sus metas.


Por Miguel Ángel Rojas Arias